TOC: breve guía del trastorno obsesivo-compulsivo

En las personas con trastorno obsesivo-compulsivo, se libra una lucha constante: por un lado, sufren de sus compulsiones. Por otro lado, les resulta difícil suprimirlos. Esto podemos observarlo en las personas que, a pesar de que a veces llegue a llamársele como metódicas, están obsesionadas con el orden, la limpieza, aspectos nimios o detalles que ni si quiera son perceptibles al ojo humano ¿Cómo se desarrolla un trastorno de ansiedad? ¿Qué opciones de terapia están disponibles? El profesional Rafael Sánchez Barrero, que es un psicólogo de Girona especialista en este tipo de trastornos, se ha propuesto a hacernos un resumen al respecto:

¿Qué es el trastorno obsesivo-compulsivo?

El trastorno obsesivo-compulsivo (TOC) es cuando una persona repetidamente tiene ciertos pensamientos desagradables o tiene la necesidad de realizar ciertas acciones. Aunque la persona en cuestión percibe estos pensamientos y acciones como sin sentido, siente miedo y tensión interna cuando trata de suprimirlos. Las compulsiones ocurren repetida y permanentemente: durante al menos dos semanas, la mayoría de los días.

¿He cerrado la puerta principal? ¿La estufa sigue encendida? Todo el mundo conoce pensamientos desagradables y miedos exagerados que no se pueden suprimir. Muchas personas probablemente también han experimentado la necesidad de hacer algo específico. Normalmente, sin embargo, tales pensamientos o necesidades ocurren solo temporal y esporádicamente.

Aquellos que tienen trastorno obsesivo-compulsivo, por otro lado, están plagados de la misma necesidad o pensamientos una y otra vez: por ejemplo, se lavan las manos no solo cuando están realmente sucias, sino cada diez minutos. No regresa al coche de vez en cuando para verificar que lo ha cerrado, sino básicamente después de cada viaje.

Por lo tanto, el trastorno obsesivo-compulsivo puede convertirse en una carga masiva. Los afectados sufren constantemente de ansiedad, se restringen cada vez más, ya no pueden ejercer su profesión como de costumbre y / o entran en conflictos con amigos y familiares.

Datos sobre el TOC

En España, alrededor de 1 a 3 de cada 100 personas en la población tienen trastorno obsesivo-compulsivo. Incluso los niños pueden desarrollar un trastorno obsesivo-compulsivo. En la mayoría de los casos, sin embargo, el trastorno ocurre por primera vez durante o después de la pubertad. Aproximadamente el mismo número de hombres que de mujeres se ven afectados.

A menudo, el trastorno obsesivo-compulsivo ocurre junto con otras enfermedades mentales, que incluyen:

  • Depresión.
  • Trastorno de pánico.
  • Fobias sociales.
  • Trastornos alimentarios.
  • Alcoholismo.

Además, el trastorno obsesivo-compulsivo es común en enfermedades del cerebro (por ejemplo, la enfermedad de Parkinson o la enfermedad de Huntington).

Trastorno obsesivo-compulsivo: causas

Las causas del trastorno obsesivo-compulsivo aún no se han aclarado de manera completa y concluyente. Actualmente, los médicos y psicólogos asumen que varias influencias están involucradas en el desarrollo. Probablemente juegue un papel de :

  • predisposición hereditaria,
  • procesos alterados en el cerebro,
  • factores psicológicos (por ejemplo, experiencias de aprendizaje que la persona en cuestión tuvo en su infancia).

Para más de la mitad de los afectados, el trastorno obsesivo-compulsivo comenzó con un evento estresante de la vida, como la pérdida de un ser querido o en una fase emocionalmente estresante (por ejemplo, embarazo, construcción de una casa).

Influencia de los genes

Ciertos genes parecen promover el desarrollo del trastorno obsesivo-compulsivo. Esto se apoya, por ejemplo, en el hecho de que los trastornos obsesivo-compulsivos ocurren con mayor frecuencia en las familias. Cuanto más estrechamente se relacione alguien con una persona con trastorno obsesivo-compulsivo, más probable es que también sufra este trastorno:

  • La mayoría de las veces, cuando un gemelo idéntico tiene trastorno obsesivo-compulsivo, su gemelo también muestra síntomas obsesivo-compulsivos.
  • En parejas fraternales de gemelos, por otro lado, esta coincidencia se encuentra en menos de la mitad de todos los casos.

La información genética subyacente al trastorno obsesivo-compulsivo aún no se ha investigado lo suficiente. Lo que es seguro, sin embargo, es que muchas secciones individuales de la información genética tienen una influencia en el riesgo de enfermedad.

Influencia de la función cerebral

El comportamiento de una persona está controlado por diferentes partes del cerebro, que se comunican entre sí a través de ciertas vías:

  • Un camino pone las acciones en movimiento y las mantiene en marcha.
  • Otra vía inhibe y/o cambia los comportamientos.

En las personas con trastorno obsesivo-compulsivo, parece haber un desequilibrio entre estas dos vías. La vía que inicia y mantiene el comportamiento es demasiado activa. La vía inhibitoria es demasiado débil para contrarrestarla. Esto podría explicar por qué es tan difícil para los afectados abstenerse o detener los actos compulsivos.

Además, la propia sustancia mensajera del cuerpo, la serotonina, parece desempeñar un papel en el desarrollo del trastorno obsesivo-compulsivo. Cuáles aún no se entienden completamente. Lo que es seguro es que ciertos medicamentos que aumentan la concentración de serotonina en el cerebro pueden aliviar el trastorno obsesivo-compulsivo.

Enfoques explicativos psicológicos

En psicología, hay muchas teorías diferentes sobre el desarrollo del trastorno obsesivo-compulsivo.

La mayoría asigna un significado especial al miedo. Cada persona, en el curso de su desarrollo, desarrolla estrategias para hacer frente a la ansiedad y otros sentimientos desagradables. Sin embargo, a las personas con trastorno obsesivo-compulsivo les resulta particularmente difícil lidiar o soportar la ansiedad. En lugar de estrategias de afrontamiento saludables, desarrollan un trastorno obsesivo-compulsivo. Las acciones ritualizadas les dan seguridad y les ofrecen, al menos temporalmente, protección contra la sensación de ansiedad que es insoportable para ellos.

Una teoría más reciente es que el trastorno obsesivo-compulsivo está relacionado con peculiaridades de percepción y procesamiento de la información. En consecuencia, los pensamientos que los afectados describen como «pensamientos obsesivos» no son patológicos: incluso las personas sanas a veces tienen pensamientos inapropiados o absurdos. Sin embargo, no lo sufren. Las personas con trastorno obsesivo-compulsivo, por otro lado, encuentran los pensamientos intrusivos amenazantes e inaceptables.

La ansiedad o tensión que desencadenan estos pensamientos puede calmarse a corto plazo realizando acciones compulsivas. A largo plazo, sin embargo, el comportamiento compulsivo conduce a un aumento de la ansiedad: dado que los afectados llevan a cabo constantemente las acciones compulsivas, no pueden tener experiencias correctivas. En otras palabras, no experimentan que nada malo sucederá si se abstienen de actuar.

Al mismo tiempo, los afectados parecen tener un sentido de responsabilidad excesivamente fuerte. Como resultado, se perciben a sí mismos como una amenaza para los demás. Para no sentirse abrumados una y otra vez por el miedo a dañar a otros, toman medidas de seguridad exageradas. Estas medidas se convierten en actos coercitivos.

Trastorno obsesivo-compulsivo: síntomas

Hay tres tipos de síntomas obsesivo-compulsivos:

  1. Pensamientos obsesivos.
  2. Actos compulsivos.
  3. Impulsos obsesivos.

En la mayoría de los casos, los impulsos obsesivos o pensamientos obsesivos son la razón del comportamiento compulsivo: los afectados sienten que están evitando un peligro inminente a través de las acciones compulsivas. Como regla general, son conscientes de que sus temores son exagerados y difíciles de entender para los extraños. Además, las acciones compulsivas a veces son desagradables o requieren mucho tiempo. Sin embargo, si los afectados tratan de resistir la coerción, posteriormente tienen que luchar con un miedo severo.

Por lo tanto, el trastorno obsesivo-compulsivo generalmente conduce a un fuerte conflicto interno: por un lado, los afectados sienten una resistencia interna a los pensamientos y acciones obsesivos. Por otro lado, sienten que no pueden evitar los pensamientos y abstenerse de las acciones.

También es típico del trastorno obsesivo-compulsivo que los afectados se avergüencen de sus pensamientos y acciones obsesivas. Muchos tratan de ocultar su trastorno a sus familiares, amigos y colegas. Con el tiempo, esto a menudo los lleva a retirarse de su entorno social familiar y sentirse solos.

Pensamientos obsesivos

Los pensamientos obsesivos son pensamientos desagradables asociados con el miedo que se imponen a la persona afectada una y otra vez y que apenas puede controlar:

  • Pensamientos de contaminación: La mayoría de las veces (en cada segundo trastorno obsesivo-compulsivo), los pensamientos obsesivo-compulsivos giran en torno a la contaminación, como la idea obsesiva (y a menudo temerosa y repugnante) de ensuciarse o infectarse con patógenos cuando está en contacto con objetos u otras personas.
  • Dudas mórbidas: Alrededor de cuatro de cada diez personas con trastorno obsesivo-compulsivo tienen constantemente dudas irresolubles sobre haber hecho o no hacer ciertas cosas (y a menudo sienten miedo a las posibles consecuencias), como la pregunta de si han apagado las luces del automóvil o la estufa.
  • Miedos físicos obsesivo-compulsivos: Alrededor de un tercio de los trastornos obsesivo-compulsivos son causados por el miedo a la enfermedad, por ejemplo, el temor obsesivo de que la propia salud o la de los familiares podría estar en riesgo.
  • Necesidad exagerada de simetría: Igualmente común es la necesidad exagerada de simetría, de modo que los afectados, por ejemplo, constantemente organizan todo tipo de cosas mentalmente de acuerdo con sus propias ideas.

Incluso las personas sanas a veces están disgustadas por la suciedad o temen por la salud de los familiares. Pero en las personas con trastorno obsesivo-compulsivo, estos pensamientos son mucho más intensos. Se imponen sobre ellos una y otra vez.

Actos compulsivos

Los actos compulsivos suelen tener un propósito específico: los afectados los llevan a cabo para protegerse de la amenaza en torno a la cual giran sus pensamientos obsesivos o para satisfacer la necesidad oculta detrás de sus pensamientos obsesivos. Ejemplos:

  • Por temor a la contaminación, las personas con lavado obligatorio se lavan las manos constantemente.
  • Algunas personas con la compulsión de controlar regresan a su hogar varias veces seguidas para asegurarse de que realmente han apagado la estufa.
  • Las personas con una compulsión al orden están constantemente ordenando su escritorio o apartamento para satisfacer su necesidad de simetría y orden. Las acciones ritualizadas también son típicas de la compulsión al orden: los afectados sienten la necesidad de repetir un cierto patrón de acción una y otra vez de la misma manera.

Las acciones obsesivo-compulsivas también pueden causar síntomas físicos: por ejemplo, aquellos que se lavan compulsivamente constantemente a menudo desarrollan enormes problemas de piel.

Impulsos obsesivos

Los impulsos obsesivos son un impulso imponente e involuntario hacia una determinada acción. Las personas con impulsos compulsivos viven con el temor constante de realizar esta acción, pero esto generalmente no sucede.

Al igual que los pensamientos obsesivo-compulsivos, los impulsos compulsivos en el trastorno obsesivo-compulsivo también pueden ser diferentes. Sin embargo, los síntomas suelen ser de naturaleza sexual o agresiva: típico, por ejemplo, es el impulso de realizar actos sexuales incontrolados o de herir o matar al propio hijo querido. Los impulsos compulsivos agresivos también pueden incluir la agresión dirigida contra uno mismo, por ejemplo, el impulso de saltar desde un puente o un edificio de gran altura.

Trastorno obsesivo-compulsivo: tratamiento

Tanto la medicación como la psicoterapia pueden ayudar a controlar un trastorno obsesivo-compulsivo. La combinación de ambas opciones de tratamiento también es a veces útil.

Existen diferentes formas de psicoterapia. En el caso del trastorno obsesivo-compulsivo, la llamada terapia cognitivo-conductual ha demostrado su valía. «Cognitivo» significa «concerniente a la cognición». Esto se debe a que el terapeuta y el paciente primero hablan sobre qué situaciones y patrones de pensamiento desencadenan el comportamiento compulsivo. Luego, el terapeuta ayuda al paciente a analizar, cuestionar y cambiar estos patrones de pensamiento.

Por otra parte, ciertos medicamentos para la depresión (los llamados antidepresivos como la clomipramina y los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina, ISRS para abreviar) también han demostrado ser efectivos en el tratamiento del trastorno obsesivo-compulsivo. Por qué, aún no se entiende completamente. Lo que es seguro es que estos agentes aumentan la concentración del neurotransmisor serotonina en el cerebro.

Psicoterapia o medicación: ¿Cuál funciona mejor?

La investigación ha demostrado que la terapia cognitivo-conductual ayuda a las personas con trastorno obsesivo-compulsivo ligeramente mejor que la medicación. Sin embargo, la terapia farmacológica puede ser útil, porque los afectados a menudo tienen que esperar muchas semanas o meses para el tiempo de espera para el inicio de la psicoterapia.

Además, muchos pacientes se avergüenzan de su trastorno y tienen inhibiciones para visitar a un psicoterapeuta. En el mejor de los casos, la medicación puede ayudarlos a sobrellevar sus síntomas hasta tal punto que les resulta más fácil comenzar la terapia.

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